ULA encerra seis décadas de voos de foguetes Delta com a missão final Delta 4 Heavy

Um foguete ULA Delta 4 Heavy decolou do Complexo de Lançamento Espacial 37 na terça-feira, 9 de abril de 2024. Foi o 16º e último lançamento do foguete Delta 4 Heavy. Foto: Adam Bernstein/Spaceflight Now

A segunda vez é o encanto para as finais da Família Delta de Rockets. Uma segunda tentativa de lançamento em 28 de março, eliminada em 9 de abril, foi bem-sucedida, após um problema com um gasoduto de nitrogênio gasoso fora do controle da United Launch Alliance (ULA).

O foguete Delta 4 Heavy decolou do Complexo de Lançamento Espacial 37 (SLC-37) na Estação da Força Espacial de Cabo Canaveral às 12h53 EDT (1653 UTC). “O mais metálico de todos os foguetes”, como descreveu o presidente e CEO da ULA, Tory Bruno, voou de foguete em foguete no início da janela de lançamento, carregando uma carga útil para o National Reconnaissance Office (NRO).

Segundo o presidente e CEO da ULA, Tory Bruno, nos quatro minutos anteriores ao último voo surgiram dois problemas. O primeiro excedeu os limites aéreos terrestres, forçando uma espera inicial. Isso foi agravado por um problema com uma bomba de gás nitrogênio.

O sistema de gasodutos que serve os locais de lançamento ativos no Centro Espacial Kennedy e no CCFSS é propriedade da NASA e gerido pelo contratante principal Air Liquide.

Em resposta às perguntas da Spaceflight Now sobre a extensão do problema e as medidas tomadas para resolvê-lo, a Air Liquide emitiu a seguinte declaração:

Tal como tem feito com sucesso há mais de 60 anos, a Air Liquide está empenhada em fornecer gases industriais seguros e fiáveis ​​à indústria aeroespacial americana. A Air Liquide confirma que uma bomba apresentou defeito em 28 de março na planta de nitrogênio que abastece o Sistema de Lançamento Espacial (SLS) da NASA. A Air Liquide trabalhou diligentemente com a NASA para compreender as circunstâncias e resolver a situação, e está no local para apoiar o lançamento reprogramado do foguete Delta IV Heavy.

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Acompanhando a NASA sobre as medidas tomadas, a agência disse: “Estamos cientes de que a Air Liquide tomou medidas para resolver problemas de bombeamento em sua fábrica de nitrogênio” e “apreciamos seus esforços neste assunto”.

“Como sempre, a NASA continua monitorando o pipeline de materiais críticos de lançamento e outras infraestruturas na propriedade Kennedy e tomará quaisquer outras medidas necessárias para garantir a entrega bem-sucedida desses recursos críticos”, afirmou a NASA em comunicado.

O 45º Esquadrão Meteorológico também previu melhores condições para o lançamento desta segunda missão. A previsão do dia de lançamento mostrou um clima 90% favorável durante a janela de lançamento, com nuvens cúmulos como o único objeto de observação.

Foguete da NRO

A missão NROL-70 colocará em órbita a espaçonave National Reconnaissance Office (NRO). Por se tratar de uma carga confidencial, pouco se sabe publicamente sobre o satélite e suas capacidades.

Durante uma conferência de imprensa prévia no final de março, o Dr. Chris Scales, diretor do NRO, observou que o NROL-70 ajudará a aumentar as capacidades necessárias no terreno sem entrar em detalhes da carga útil.

“Isto proporcionará a capacidade afinada que um grande número de pessoas e organizações necessita, claramente, decisores políticos, combatentes e outros, para que possam saber o que está a acontecer na Terra”, disse Scales.

Das 16 missões realizadas pelo foguete Delta 4 Heavy, 12 foram em apoio às missões NRO. Bruno gesticulou para Scales dizendo que era “seu foguete” durante o briefing.

“Este é o 16º voo. Todos, exceto quatro, foram devidos às capacidades únicas do NRO”, disse Bruno. “Portanto, esperamos uma missão bem-sucedida e uma grande aposentadoria de um veículo incrível.”

O veículo de três núcleos será substituído em suas capacidades pelo foguete Vulcan da ULA. Ela realizou sua primeira missão de certificação com o lançamento do módulo lunar Peregrine da Astrobotic em janeiro e está se preparando para realizar uma segunda missão de certificação com a espaçonave Dream Chaser da Sierra Space.

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Em Responder Bruno refutou relatos de que eles poderiam seguir um caminho diferente para a certificação com uma carga útil diferente ou uma única missão, dizendo que a ULA “não está pedindo para mudar nosso programa de certificação de duas aeronaves para uma”. “Não há intenção de fazer isso.”

Em cinco anos de encomenda para o Lançamento Espacial de Segurança Nacional (NSSL) como parte das concessões da Fase 2, 26 de um total de 48 missões foram atribuídas à ULA, 25 das quais foram voos utilizando o Vulcan. O USSF-106 foi a primeira missão do novo míssil. Sete das nove missões NRO concedidas serão lançadas usando Vulcan.

Enquanto a ULA se prepara para enviar seus primeiros astronautas à órbita baixa da Terra com o próximo teste de voo da tripulação do Boeing Starliner, o mesmo acontece com o final da família de foguetes Delta. O ônibus espacial está se preparando para se mudar para a outra plataforma de lançamento da ULA no Complexo de Lançamento Espacial 41 (SLC-41) na próxima semana.

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